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    圖片來源:NASA/Goddard/University of Arizona

    NASA 太空探測器成功抵達小行星表面 採集星塵、岩石樣本 料 2023 年送回地球

    2020 年  10 月 22 日更新:添加 NASA 上傳的片段

    NASA 太空探測器 OSIRIS-REx 於美國東岸時間周二(20 日)下午 1 時 50 時開始降落小行星 Bennu 表面的任務,歷時約 4 個多小時,OSIRIS-REx 成功抵達,降落在 Bennu 一個隕石坑上,成為人類史上首次成功降落小行星。抵達探測器已從小行星上收集星塵及岩石樣本,若一切順利將會在 2023 年把樣本送回地球。

    NASA 及其合作夥伴、航天科技公司 Lockheed Martin 合作進行該名為「Touch-and-Go」的任務,採集小行星樣本。該顆名為 Bennu 的古老小行星現時離地球約 3.21 億公里遠,科學家認為 Bennu 早於數十億年前形成,可能蘊藏著太陽系早期的重要線索。

    探測器於 2018 年 12 月 3 日已開始進入 Bennu 軌道,並圍繞著該小行星活動。美國東岸時間昨日下午 1 時 50 分, OSIRIS-REx 啟動機上推進器、脫離原本運行軌道,並展開機上的機械臀(TAGSAM),慢慢降落至 Bennu 表面。

     4 小時後, OSIRIS-REx 降至 Bennu 離地面約 125 米距離,探測器再慢慢調整其軌道,讓機體朝目標著陸區域前進。10 分鐘後,探測器再發動其推進器減速,以及確保機體與小行星旋轉速度一致;在 11 分鐘後, OSIRIS-REx 最終成功降落在 Bennu 一個隕石坑上。

    採集星塵、岩石樣本 目標重量 60 克

    OSIRIS-REx 機上儀器隨即從 Bennu 表面採集樣本,並已離開該小行星,科學家需要至少一星期評估儀器採集的樣本是否足夠,目標重量是至少 60 克。他們會運用多種技術判斷樣本重量,首先會做的,是分析任務前後 Bennu 地表的改變。

    一旦今次任務成功,NASA 人員將會在 2021 年 3 月時,即 Bennu 與地球對齊、所需燃料量最小的時候,開始將樣本送回地球分析;否則將會在明年 1 月 21 日再進行樣本採集任務。

    據機上儀器傳回的數據顯示, OSIRIS-REx 的機械臀成功接觸到小行星表面,並如計劃般向地面噴發了氮氣,以吹起地面上的星塵及碎石,由此 TAGSAM 可收集相關樣本。OSIRIS-REx 工程人員也確認探測器已安全離開 Bennu 表面,整個任務一早以編程處理,由探測器全自動進行。

    OSIRIS-REx 任務副總監 Michael Moreau 形容:「難以用言語表達當得知探測器成功抵達地面,以及噴發出氣體時的興奮感覺⋯⋯研究隊伍急不及待在今晚收到 TAGSAM 任務的影像,以及了解 Bennu 表面對 TAGSAM 任務的反應。」 

    傳回最新相片 初步估計接觸地表約 6 秒

    NASA 在香港時間周四 (22/10) 收到探測器傳回地球,由降落地表、噴出氮氣,以及離開地表期間的 82 張照片。OSIRIS-REx 天文學家 Brittany Enos 在 NASA 博客文章指,機體抵達地表後相信壓碎了少量 Bennu 的地表多孔岩 (porous rock) 。一秒後,機體對地表噴出氮氣,吹起地表上的物質。初步數據顯示,探測器大概用了 5–6 秒時間採集小行星樣本,而大部份樣本則在最初的 3 秒內收集到。然而,現時尚未能確定儀器收集了多少樣本。

    來源:NASA

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