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NASA 火星探測車毅力號成功升空 料明年 2 月抵達

2020/8/1 — 0:00

圖片來源:NASA

圖片來源:NASA

運載美國太空總署 (NASA) 火星探測車毅力號的火箭擎天神 5 號 (Atlas V) 終於在美國東岸時間周四早上 7 時 50 分成功升空,預料會在 6 個半月後抵達火星。

是次任務一波三折,首先在技術問題和疫情已導致升空需延遲數星期,但 NASA 人員需趕在 8 月 15 日前升空,因為火星和地球在此之前都可在太陽同一邊連成直線,兩顆行星距離也較平常近縮減任務使用的燃料,如果無法在此時期升空,否則當局要再等 26 個月後才有機會發射毅力號。

另外,發射中心附近於升空倒數前曾出現黎克特制 4.2 級地震,但擎天神 5 號仍順利升空。參與升空任務的工程師之一 Swati Mohan 在 Twitter 形容:「控制中心開始震動(地震)時我幾乎嚇得心臟病發。從未想過升空會在疫情和地震之下進行!」

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升空後數小時,太空船通訊也曾短暫出現問題,深空網絡 (Deep Space Network) 接收到太強的太空船訊號,需調較後才能正常運作。此外,地面人員也發現太空船進入了「安全模式」,調查後發現是因為溫度過低,工程人員其後已解決相關問題。

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毅力號將會在明年 2 月 18 日火星北半球的耶澤羅撞擊坑 (Jezero) 降落,科學家一般估計耶澤羅曾經為湖泊,相信該地可能保存著史前火星生物的蹤跡。毅力號大小與另一探測車好奇號 (Curiosity) 相若,機上配置了 7 組科學探測器材。

毅力號將在火星執行一個火星年 (即 687 日)的任務,期間會探索耶澤羅撞擊坑、收集火星氣候和地質數據,以及採集樣本送回地球研究。今次也將會是人類史上首次從其他行星上採集樣本。此外,毅力號機上也安裝了一部火星直升機 Ingenuity ,也將會是首次在其他行星飛行的儀器。

毅力號也會進行數個與人類未來探測火星相關的實驗。其中一項實驗將會測試儀器 MOXIE,以確認該儀器可將火星二氧化碳轉換成氧原子及一氧化碳。不過現時該儀器所產生的氧極為有限,每小時只可轉換到不到 28 克的氧原子。儘管如此,一旦實驗成功,未來抵達火星的太空人將可以此製作燃料以作回航之用。機上也帶有太空衣物料,以確保太空衣可靠、安全。

火星探測任務是各國科研人員的重要目標,單在今個月阿聯酋及中國都相繼發射火箭前往火星,相信全部都會在明年二月先後抵達火星。

 

來源:
NASA, Successful Launch Sends Perseverance on Seven-Month Journey to Mars, 30 July 2020
New York Times, NASA Launches Perseverance Rover, Capping Summer of Missions to Mars, 30 July 2020

文/Edward Ho

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