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危地馬拉裔教授深明英語威力 創熱爆學外語 App Duolingo

2020/4/7 — 13:08

Duolingo 的共同創辦人、危地馬拉裔教授 Luis von Ahn(圖片來源:Duolingo 網站)

Duolingo 的共同創辦人、危地馬拉裔教授 Luis von Ahn(圖片來源:Duolingo 網站)

Cubic Zine 四月號「學人搞社創」兩位主角一位來自香港,另一位則來自中美州危地馬拉,兩人的社創都跟鼓勵你學習語言相關。

香港那位是提倡手語雙語教育的香港中文大學語言學家鄧慧蘭教授;危地馬拉那位學人,你未必聽過本人,但相信應該知道、甚至用過他有份打造的產品 — Duolingo,還有那個每次 log in,都要你鍵入見到的潦草文字、確認自已不是機械人的 reCAPTCHA,都是現年 41 歲的 Luis von Ahn 所發明。

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Duolingo 的 Logo 是隻可愛的貓頭鷹。(圖:Duolingo)

筆者是 Duolingo 的忠實粉絲,疫情坐困家中期間,百無聊賴,每晚都會打開這個程式,玩半小時遊戲,重拾德文學習。事實上,簡單易用、設計清新的 Duolingo 是全球最受歡迎的語言學習流動應用程式,根據英國廣播公司(BBC)一月的報道,它的用家高達三億人,提供超過 30 種語言,不止熱門的語言,連「世界語」Esperanto、美國原住民語言 Navajo 都有得學。

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1996 年移居美國

Duolingo 的共同創辦人 Luis von Ahn 母語是西班牙文,在 18 歲時前往美國修讀數學學位;2000 年起在位於匹茲堡的卡内基梅隆大學(Carnegie Mellon University)攻讀電腦科學博士學位,研究人和電腦如何成為「最佳拍檔」,解決複雜的問題。他之後成為該大學的教授。

好玩、獎勵性質是 Duolingo 最大特色,團隊亦借助人工智能和數據分析技術,提供個人化的學習內容。

拒絕 Microsoft 聘書 後向大學請假加入 Google

據福布斯(Forbes)報道,他 2005 年博士畢業之後,曾收到 Microsoft 創辦人 Bill Gates 的禮聘電話,游說他加入 Microsoft 帶領一隊研究團隊,電話通了個半小時,他都不為所動,最後拒絕這間科技巨頭的聘書,選擇留在卡内基梅隆大學當教授。錯過了 Microsoft,但他 2009 年向大學請假,到 Google 工作兩年,難怪他展現出強勁的產學轉移能力。

成長於危地馬拉這個一半人口活在貧窮線下的國家,他深明學習英語是改變命運的重要一步。他直言,在非英語國家,懂英語者的收入比不懂的多出一倍,英語是脫貧的重要工具。而他自己是國內少數富裕的一群,媽媽是醫生,他自小就有機會學英文,上私立學校,到美國升學,30 出頭就出售兩間公司給 Google,晉身千萬富翁行列。

Duolingo 另一創辦人瑞士籍的 Severin Hacker。(圖:Duolingo)

雖然有錢有地位,但 Luis von Ahn 沒有忘記那群付不起錢學外語的人,包括他祖國大多數人民和全球落後國家、偏遠地區的窮學生。Luis von Ahn 在 Google 工作期間,已經萌生設計一個免費語言學習工具的念頭。重返大學之後,他和時任 PhD 學生、瑞士人 Severin Hacker 繼續將這個點子落實。

Duolingo 估值 15 億美元,現時擔任公司 CEO 的創辦人 Luis von Ahn 接受電視台訪問,分享未來上市計劃。

3 億用戶ㅤ2% 付費

程式在 2012 年推出,起初這兩個技術專家自己苦讀外語學習書,專攻西班牙文和德文兩種外語,用 Google 找出兩種語言最常用的 3,000 個字,翻譯成英文,組成簡單句子。之後再寫演算法,製作成包括聽寫讀等的小練習。

八年後的今日,由兩名創辦人領導的團隊已壯大至 200 人,亦招募了語言學家、第二語言習得(second-language-acquisition)研究人員,開始提供一些複雜的語法等內容,以提升用戶學習水平。

盈利方面,他們始終希望窮人可以免費受惠,因此效法 Spotify 採用「freemium」模式,目前有 2% 用戶願意付費,為公司每年帶來 7,500 萬美元收入。其餘超過九成用戶都是使用免費的有廣告版本,再為公司每年額外賺取 1,500 萬。Luis von Ahn 希望公司 2021 可以上市。

話說回來,雖然 Duolingo 好玩易用,筆者坐車外出都會玩一兩個練習,但程度始終較為入門級。對於追求開口「嘞嘞聲」層次的學習者,可能效法韓國天團 BTS 隊長 RM,多看外語電影劇集或更有效。

 

文:Kary Wong @ ORKTS
英譯:Cathy Wong @ ORKTS

原刊於中大社創 SoCUBE 網站

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