「露西號」在美國時間凌晨 5 時 34 分,由擎天神 5 號運載火箭的太空船搭載,於佛羅里達州卡納維拉角太空軍基地順利升空。(圖片來源﹕NASA/Bill Ingalls)

美國「露西號」探測器升空 首探木星附近小行星群

美國太空總署 (NASA) 當地時間昨日(16 日)發射「露西號(Lucy)」小行星探測器,展開長達 12 年的飛行任務。這將是首次探索木星附近小行星群。科學家期望,任務能為太陽系形成和生命起源提供重要線索。

「露西號」在美國時間凌晨 5 時 34 分,由擎天神 5 號運載火箭的太空船搭載,於佛羅里達州卡納維拉角太空軍基地順利升空。

料 2027 年抵木星附近小行星群

「露西號」將先耗 3 年圍繞地球兩圈,以獲取足夠引力彈射,預計在 2027 年抵達木星附近的特諾伊小行星群,並在 2033 年飛抵最後一個觀測目標,完成飛行任務,合共觀測 7 顆特洛伊小行星。美國太空總署指,在太空探索的歷史,從未有太空科學任務會觀測如此多的小行星。

特諾伊小行星群由超過一百萬顆小行星組成。它們分處木星兩側,圍繞太陽的軌道與木星大致相同。

「露西號」首席任務調查員 Harold Levison 表示,特諾伊小行星群是太陽系早期殘餘的物質,「實質上是天體形成期間的化石」。科學家期望,透過觀測小行星群,了解太陽系在 45 億年前如何形成,以至生命的起源。

誰是露西?

「露西號」於 2027 年飛抵特諾伊小行星群前,將經過處於主行星帶,名為「Donaldjohanson」的小行星。Donald Johanson 是美國古人類學學家,在 1974 年於埃塞俄比亞發現一具其時最完整、320 萬年前的古猿化石骸骨,將之命名為露西,對其他學者了解人類演化意義重大。這亦是「露西號」一名的由來。

美國太空總署指,「一如露西骸骨化石革命性地顛覆人們對人類進化的了解」,「露西號」亦將為太陽系的進化和形成帶來啟示。

Donald Johanson 亦相當驚歎,指「露西號」是「過去、現在與未來的交叉點」。他又說,當在久遠年代生活的人類祖先,啟發了一個為太陽系形成提供重要資訊的太空任務,他感到十分興奮。

「露世號」太空任務耗資 9.8 億美元,亦是美國太空總署時長最久的太空任務。

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REUTERS衛報

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