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南澳糖蟻喜食人尿 助於惡劣環境生存

2019/12/27 — 12:49

2016 年某一晚,南澳大學野生動植物生態學家 Sophie Petit 在澳洲南部的袋鼠島 (Kangaroo Island) 紮營休息時,她發現到一些不尋常的事情:該國獨有的糖蟻 (Camponotus consobrinus) 蜂湧至她數小時前曾經如廁過的沙地上,糖蟻更每晚都回到此處,似是想尋找更多的尿液。

在本月月頭刊於 Austral Ecology 的研究中, Petit 的團隊指當地糖蟻比起原本最愛的糖水,更喜食用人類、袋鼠和其他動物的尿液,助牠們在袋鼠島這種營養缺乏之地生存。

袋鼠島是成千上萬隻袋鼠的故鄉,因此得名。當地到處都是乾草原與灌木叢林,當地的土壞普遍都是營養貧瘠的沙。 2017 年 Petit 與同事重回當地,了解當地糖蟻的行為,並想知道牠們從尿液中可攝取到甚麼營養。

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除了水份外,尿液最主要化學成份是含氮的尿素 (urea) ,而所有生物都需要氮來製造蛋白質和其他生物分子。團隊準備了相當於與人類和袋鼠尿液中相若尿素濃度 (2.5%) 的液體 、含 10% 尿素的液體,以及含糖量分別為 20% 和 40% 的蔗糖水,將之倒在沙地上,然後靜待糖蟻於晚上來臨。

經過 1 個月的觀察,團隊發現雜食性的糖蟻除了補獵其他昆蟲,也會在有尿與糖水的地方徘徊;尿素濃度越高的沙地,糖蟻越聚集得多。更重要的是,就算沙地表面早已變乾,糖蟻仍至少 29 日都摸黑搜尋尿素;為了尋找殘留尿素,牠們甚至會鑽入地底數吋的位置。 Petit 曾經細心地看著糖蟻挖洞,希望牠們不再堅持找尋不再存在的尿素,但每晚牠們都會鍥而不捨地回來。

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人類已知某些螞蟻可從尿液中提煉出氮,但這是首次有研究發現到有蟻從沙中「開採」已乾的尿液。 Petit 認為糖蟻可從沙中提煉氮,因為島上的土壤氮濃度低是眾所周知。

無參與是次研究的奧克拉荷馬大學生態學家 Walter Kaspari 指,尿液實際上是大自然的運動飲料,可能對螞蟻有特殊營養價值。牠們通常具有固定的巢穴,因此可以不斷勘測附近的相同位置。他又補充,對於一個幸運的糖蟻來說,不斷出現的尿是種重要資源。

來源:
Science, It’s ‘nature’s sports drink’: Ants live off urine on dry Australian island, 26 December 2019

報告:
Petit, S., Stonor, M.B., Weyland, J.J. & et al. (2019), Camponotus ants mine sand for vertebrate urine to extract nitrogen. Austral Ecology. doi: 10.1111/aec.12840

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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