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日本中部山區鐵路每八年秋季都可能停駛,因為⋯⋯

2021/1/14 — 18:26

在北美,每 13 或 17 年就會出現數目嚇死人的周期蟬,部份更會成為喪屍,爆肚後依然不斷交配

周期動物原來也在地球另一方出現。自 1920 年起每 8 年的秋天,日本本州中部山區鐵路沿線包括小海線、中央線與北陸本線,就會出現「千足蟲之亂」癱瘓鐵路,所以這些周期千足蟲又被稱為「火車千足蟲」。不過,學界一直不清楚這些只有 3 厘米長的千足蟲物種 Parafontaria laminata armigera ,為何會有特殊的生命周期,尤其是過去人類僅知道唯一一種昆蟲壽命能這麼長的就只有蟬。

每 8 年日本中部山區就會出現「千足蟲之亂」。
Credit: Nijima, K. & et al. (2021).

每 8 年日本中部山區就會出現「千足蟲之亂」。
Credit: Nijima, K. & et al. (2021).

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日本就有學者追蹤火車千足蟲 50 年,最近才於《英國皇家學會開放科學》發表研究報告,揭開這些對日本落葉松森林中氮循環有關鍵作用的昆蟲到底藏著甚麼秘密。原來火車千足蟲從卵到成年需要 7 年時間,而要真正成為可交配的成蟲,則需要多一年時間發育。

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首席作者和日本林業科學技術振興所的前研究員新島溪子於 1972 年開始追蹤研究這些千足蟲的生命周期,從那時起到 2016 年,她的團隊每年都在山梨縣的八岳連峰以及柳澤這兩個地點進行 1– 5 次的實地調查。

調查步驟更是非常繁複,團隊首先要挖出 0-5 厘米深的土壤,將之鋪在膠板上,並用鑷子或吸氣器抽出千足蟲。然後同一步驟再於 5–10 厘米深、10–15 厘米深,以及 15–20 厘米深土壤再重復。

結果確定火車千足蟲幼蟲期有 7 個成長階段,而所有這些階段幼蟲都只留在土壤中生活。牠們每年夏季蛻皮、冬季冬眠,直到第 8 次蛻皮後就完全成熟可以在 9 、 10 月破土而出進行交配。

到第 2 年的 8 月,成年火車千足蟲早已死去,但每條雌性已成功產下了 400– 1,000 粒卵,這些新世代又要在地下努力生活 8 年,默默地等候交配時機的來臨。

Credit: Nijima, K. & et al. (2021).

Credit: Nijima, K. & et al. (2021).

和周期蟬一樣,不同地方的火車千足蟲周期並非同步,團隊懷疑日本中部山區就至少有 7 個不同族群在不同年份出土,不過由於各族群都不會大遷徙,所以鐵路依然是每 8 年都受同一族群的千足蟲影響。團隊更翻查追溯至 1910 年代的文獻資料,確認此說法。

由於節肢動物和昆蟲佔地球上所有動物的很大比例,而且至今只有五分之一被確定或命名,因此未來將會有更多更長周期性昆蟲會被發現。至於火車千足蟲會否如周期蟬一樣會被真菌感染變喪屍?還要放長雙眼去觀察了。

参考:
Nijima, K., Nii, M. & Yoshimura, J. (2021). Eight-year periodical outbreaks of the train millipede. R. Soc. open sci. 8 201399. doi: 10.1098/rsos.201399

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