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棕樹蛇出現新爬行方式 套索式圍繞電線桿 緩慢蠕動爬上獵食幼鳥

2021/1/12 — 18:25

棕樹蛇 (Boiga irregularis) 因為 70 年前意外引入關島,並大量捕食當地鳥類,造成毀滅性打擊而聞名,該物種更被國際自然保護聯盟入侵物種專家小組 (ISSG) 列為世界百大外來入侵種。為了拯救當地剩餘的本土鳥類,有學者提議將鳥巢放在光滑的電線桿上,以確保無蛇可爬上取吃幼鳥。不過,2016 年有人拍得棕樹蛇,竟然以前所未見的方式,將身體變成套索狀,抓握電線桿緩慢地爬上去。

辛辛那提大學專門研究蛇類的生物學家 Bruce Jayne 指,要說對影片感到驚訝,實在是太輕描淡寫。他指自己研究蛇多年,從未見過這樣的事情。

長久以來,人類將蛇的爬行方式分為 4 類,即收縮前進 (concertina locomotion) 、蜿蜒爬行 (lateral undulation) 、直線爬行 (rectilinear crawling) 與側繞前進 (sidewinding locomotion) ;通常樹棲蛇類會以收縮前進爬樹,其身體會如手風琴般的收縮與伸張;蛇的身體後半部先彎曲收縮成許多段,然後像錨一樣固定住,蛇的頭部與身體前端再向前伸張,當蛇身完全伸直後,再一次彎曲收縮,然後伸直,如此可以造成前進。 

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Jayne 的團隊在 Current Biology 刊出的最新研究中指,在要適應爬上光滑電線桿的夜棲棕樹蛇,需將其身體緊緊地抱在圓柱周圍,形成套索,然後再用其椎骨向上精確地微調推進力,使其可不斷蠕動至電線桿頂部。Jayne 指,要成功爬上去,這類蛇的身體必須與爬升的圓柱體周長幾乎一樣長,因為它們必須將身體包裹在兩個抓握區域中,並在爬行時伸展或拉動。

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團隊其後再於封閉的混凝土場對蛇測試。他們設置了一個高 91 厘米的圓柱體,每個圓柱體頂部都擺放老鼠作為獎賞。然後將 58 條野外捕獲、長度由 99–193 厘米不等的棕樹蛇放進場,並使用紅外線拍攝記錄其活動。

有参與研究的科羅拉多州立大學柯林斯堡分校生態學家 Julie Savidge 指出,並非每條棕樹蛇都成功爬上圓柱。有些蛇能套索圓柱但無法蠕動至頂部,有的直接留在地面;就算套索並可蠕動上升的蛇,則以每秒不到 1 厘米的速度緩慢爬行,其間更似乎花很大力氣,不斷喘氣。Savidge 認為,這種適應爬行方式,可幫助棕樹蛇在其原生的印尼和澳洲北部爬上平滑樹幹。

無參與研究的美國利哈伊大學蛇形態學專家 David Cundall 向《科學》表示,套索爬行完全不同於其他任何已知的蛇爬行方式。他提醒,到目前為止此爬行方式僅在單一物種中顯示過,表示棕樹蛇可能具有尚未發現的非凡神經適應性。另一無参與研究的佐治亞理工學院生物物理學家 Daniel Goldman 也同意說法,指現時無人類技術能夠模仿該類蛇的活動。

來源:
Science, Guam’s invasive tree snakes loop themselves into lassos to reach their feathered prey, 11 January 2021

報告:
Savidge, J.A., Seibert, T.F., Kastner, M. & Jayne, B.C. (2021). Lasso locomotion expands the climbing repertoire of snakes. Current Biology vol 31, issue 1, pr7-r8, 11 January 2021. doi: 10.1016/j.cub.2020.11.050

文/Alan Chiu

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