海底怪蟲身體擁上百肛門 肛門末端更有眼有腦

對於大多數動物而言,一個肛門就足夠,除非是這種海洋蠕蟲 Ramisyllis multicaudata 。牠會由頭分化成數以百計的分支身體,每個分支更有獨自的肛門系統。更奇怪的是,當 R. multicaudata 要繁殖時,其肛門竟會長出眼和大腦。最新刊於 Journal of Morphology  的研究則首次從頭到尾、由裡到外分析該種在澳洲達爾文附近海域中找到的奇怪生物。

團隊指, R. multicaudata 是裂蟲科 (Syllidae) 的成員之一,現時該科有近 1,000 個被描述的物種,但只有牠與另一種深海蠕蟲 Syllis ramosa 會長出巨大的分支網絡身體。類似的身體在植物和真菌中非常普遍,但在動物中則幾乎聞所未聞。

一個從宿主海綿中解剖出來的 Ramisyllis multicaudata 活樣本,當中仍可看到一些海綿組織碎片。 Credit: Ponz-Segrelles, Aguado & Glasby

R. multicaudata 在 2006 年被發現、2012 年被命名;被解剖前學者已發現 R. multicaudata 有大量的肛門開口,當牠們準備繁殖時,這些肛門末端會形成稱為 stolon 的分段,當中不僅有性器官,而且還形成「有自己眼睛的簡單頭部」;一旦這個分段準備就緒,就會與身體的其餘部分分離並自由游動,直到交配後死亡。

團隊利用 X 光電腦斷層掃描、組織染色和化學分析等技術,識別 R. multicaudata 的器官和系統,並發現肛門分段有大腦和神經系統,在每個分段頭部後方都有一個密集、可釋放血清素(serotonin)的神經末梢環。有参與研究的馬德里自治大學動物學家 Guillermo Ponz-Segrelles 指,早在 19 世紀已有人提出肛門分段可以出現自主大腦,但說法一直無得到證實。

R. multicaudata 的血管會出現在其餘身體分支中,但研究人員發現當中無類似心臟的結構,全身只有循環和消化器官,而每個新分支的交界處都形成了堅固的「肌肉橋」,是蠕蟲中從未見過的增厚的肌肉結構。團隊表示,通過分析這些橋的形狀,可以知道哪些分支較老,哪些分支是最近形成。 Ponz-Segrelles 指,另一個不尋常的發現是,雖然蠕蟲的消化系統似乎可以正常工作,但該系統似乎總是空空如也。團隊又指, R. multicaudata 成年後大部分時間都會在海綿宿主身上生長,其分支甚至有顯著部分嵌入海綿之中。

來源:
Live Science, Meet the marine worm with 100 butts that can each grow eyes and a brain, 10 May 2021

報告:
Ponz-Segrelles, G., Glasby, C.J., Helm, C. & et al. (2021). Integrative anatomical study of the branched annelid Ramisyllis multicaudata (Annelida, Syllidae). Journal of Morphology. doi: 10.1002/jmor.21356

文/Alan Chiu

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