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研究:嚴重厄爾尼諾現象 可致 600 萬兒童營養不良

厄爾尼諾(El Nino)現象平均每 2 至 7 年就會出現,即赤道太平洋的海水溫度出現異常,繼而影響全球天氣。最新刊於《自然通訊》的研究發現,發生嚴重厄爾尼諾 (El Niño) 現象的年份,可導致額外近 600 萬兒童營養不良,專家呼籲各國政府與人道援助機構,考慮厄爾尼諾現象的帶來的影響。

有關厄爾尼諾

厄爾尼諾現象是指東太平洋赤道區域氣壓、水溫周期性變動,引致全球氣候出現連鎖反應的現象,造成一些地區乾旱而另一些地區又降雨量過多。而且每次出現均有不同強度。

在正常情況下,東太平洋的海水較暖,並由風將暖水送到西太平洋地區如澳洲和印尼等。但厄爾尼諾會加熱大氣層,影響空氣流動的模式,令原本吹向西太平洋的信風減弱甚至逆轉,致使東太平洋地區以至南美沿岸出現較多雨水,其水溫亦比正常高最多 4℃ 。因此現象會影響全球生態系統,並有機會引發更多旱災、風暴,以及造成疫症爆發、增加地緣衝突機會等。

有記錄以來, 1982-83 年、 1997-98 年的厄爾尼諾現象均屬較為強勁,其中 1997 年的厄爾尼諾造成全球至少 23,000 人死亡、 450 億美元的經濟損失。

三藩市大學環境經濟學家 Jesse Anttila-Hughes 團隊,分析了 100 萬個來自 51 個發展中國家的 40 年兒童健康記錄,以及特定有厄爾尼諾出現年份 5 月至 12 月之間的平均海面溫度;上述國家 5 歲或以下兒童人口,佔全球 5 歲或以下的同齡人口超過一半。

厄爾尼諾對熱帶地區的影響特別大,因為受現象影響,熱帶地區溫度會接近農作物所能承受的極限。在熱帶地區,弱勢兒童人口所佔比例更多。

籲各國政府與援助機構考慮厄爾尼諾因素

總括而言,在厄爾尼諾現象發生的年份,熱帶地區兒童體重明顯下降。多年後,這也轉化為身高發育遲緩,顯示厄爾尼諾,與大多數研究地區的兒童營養不良狀況吻合。不過,團隊也從身高和體重統計發現,少數國家卻受惠於厄爾尼諾,在降雨量增加下,兒童獲得了更多營養。

根據團隊的計算,單在 2015 年厄爾尼諾,已經令原本有大量營養不良兒童的熱帶地區,再增加近 600 萬營養不良兒童。

有參與研究的芝加哥大學環境經濟學家 Amir Jina 解釋,學界最多可以提前 6 個月預測即將到來的厄爾尼諾,從而使國際社會能夠預防其影響。團隊的研究則有助於量化這些對兒童營養的影響,以規劃對糧食不安全地區的全球公共投資。團隊亦建議政府和人道援助機構,將厄爾尼諾的預測納入其計劃和預算。

來源:
Science Alert, A Recurring Weather Phenomenon Drives Nearly 6 Million Children Into Severe Hunger, 13 October 2021

報告:
Anttila-Hughes, J.K., Jina, A.S. & McCord, G.C. (2021). ENSO impacts child undernutrition in the global tropics. Nat Commun 12, 5785. doi: 10.1038/s41467-021-26048-7

文/Alan Chiu

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