考古夏令營學童大發現 紐西蘭出土 3,000 萬年前巨型長腿企鵝化石

紐西蘭一直是大型鳥類的棲息地,也曾出土過多種高度及成人的史前巨型企鵝。最新刊於《古脊椎動物學雜誌》的研究則公布,紐西蘭再發現另一種巨型長腿企鵝 Kairuku waewaeroa ,有關化石更由參加夏令營的學童發現。

2006 年 1 月,在紐西蘭北島懷卡托 (Waikato) 夏令營,一班學童與經驗豐富的考古學家 Chris Templer 實地考察,嘗試尋找化石。

他們以橡皮艇到達考察熱門地點 Kawhia 港口,希望能找到貝類化石等。剛好在準備離開時,「眼利」的學童在岸邊砂岩發現到不尋常的化石痕跡,顯然不是史前甲殼類動物。

一個月後,學童與考古學家帶同電鋸和電鑽等工具返回該地點,花了一整天時間從砂岩中切割出化石,並捐贈給懷卡托博物館。紐西蘭梅西大學和布魯斯博物館的研究人員開始對化石進行分析,發現是迄今最完整的古代巨型企鵝化石。

梅西大學古生物學家 Simone Giovanardi 的團隊在報告中指出,化石年代約為 2,730-3,460 萬年,當時懷卡托大部份地區仍處於水底下,而此物種類似於其他凱魯庫企鵝屬 (Kairuku) 成員,但腿更長,因此以毛利語中的「長腿 (waewaeroa) 」將之命名為 K. waewaeroa

據現時估計, K. waewaeroa 腳趾到喙尖長約 1.6 米,站立時高 1.4 米,這種身體比例可能會影響物種游泳的速度和潛水的深度。

A 與 B 分別標示 K. waewaeroa 化石繪圖與實際狀況, C 為皇帝企鵝(左)體型與 K. waewaeroa 比較。 Credit: Giovanardi, S. & et al. (2021).

企鵝祖先在恐龍大滅絕後迅速於海中輻射性擴散與繁衍,並由會飛的雀鳥演化而成。牠們不再飛後,變得體型龐大,進佔原由恐龍與巨型海洋爬行類生物的食物鏈頂層位置。

然而,企鵝如何演變成如此巨型,巨型企鵝又為何現時已全部滅絕。種種疑問都需透過保存完好的化石解答。

紐西蘭東南部一直被視為企鵝演化搖籃,但北部巨型企鵝化石發現少之又少,發現也可幫助學界填補當地的自然歷史中的空白。

巨型企鵝 K. waewaeroa 生活意想圖 Credit: Simone Giovanardi

當年 13 歲有份找到化石的 Steffan Safey 形容,知道發現對今天的學術界做出了貢獻,感覺有點超現實。

有份撰寫報告的梅西大學動物學家 Daniel Thomas 在聲明指出K. waewaeroa 的發現在很多方面都有重要意義,包括提醒成年人鼓勵後代成為自然生態「監護人」的重要性。籌辦該夏令營的漢密爾頓少年自然主義者組織主席 Mike Safey 也指,孩童有機會發現並拯救該化石,是很難得的機會,組織一直鼓勵年輕人探索和享受戶外活動,因為戶外有相當多趣的東西。

來源:
Science Alert, School Kids in New Zealand Discovered a Giant Penguin Fossil With Long Legs, 16 September 2021
The Guardian, Fossilised long-legged giant penguin identified as new species, 16 September 2021

報告:
Giovanardi, S., Ksepka, D.T. & Thomas, D.B. (2021). A giant Oligocene fossil penguin from the North Island of New Zealand. Journal of Vertebrate Paleontology. DOI: 10.1080/02724634.2021.1953047

文/Alan Chiu

編輯推介

    發表意見