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【蟲蟲救地球?】蠟蟲可一周嚼食逾 30 平方厘米膠袋 腸道不動桿菌成關鍵

2020/3/9 — 13:03

塑膠污染問題嚴重,各國團隊都用不同方法試圖處理之,例如使用昆蟲嚼吃膠袋。上周刊於《英國皇家學會報告 B》的研究指,蠟蛾 (Galleria mellonella) 幼蟲單靠塑膠可生存一年以上,而這種能力與腸胃內的細菌有關。

在野外,蠟蟲會潛入蜂巢消耗當中的蜂蠟。早於 2017 年發表的研究也顯示,常作為膠袋、食品器皿與包裝的聚乙烯 (polyethylene, PE) 結構與蜂蠟相似,因此蠟蟲可以食用聚乙烯。當時的團隊發現 100 條蠟蟲可在 12 小時內將超市膠袋重量減少達 95 毫克,但要花一整個月才可完全消化整個膠袋。

有參與研究的加拿大布蘭登大學動物生理學家 Christophe LeMoine 指,團隊亦已使用其他塑膠進行進試,發現聚乙烯並非蠟蟲唯一可吃的塑膠。

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團隊發現,蠟蟲食膠能力來自腸胃內的特定不動桿菌屬 (Acinetobacter) ,而蠟蟲降解塑膠後產生的唯一副產品是甘醇 (glycol) 這種對動物有害的酒精。團隊發現,在不到一周時間, 60 隻蠟蟲可吃超過 30 平方厘米的膠袋。

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LeMoine 在大學聲明中補充,學界已知有能消耗塑膠的細菌,但它們獨立存在時的降解塑膠速度非常慢。團隊也發現當餵蠟蟲食用抗生素時,牠們的食膠能力也會隨之降低,顯示細菌與宿主之間似乎有協同效益,增加降解塑膠速度。

另一有參與研究的生物學家 Bryan Cassone 強調,蠟蟲與不動桿菌無法解決所有塑膠污染問題,但至少可將之舒緩;如果我們能更有效地了解兩者的協同效應,或可設計出更好的方法消除環境中的塑膠垃圾和微膠粒。

另外,如要使用蠟蟲解決塑膠垃圾,必須要先處理甘醇這個副產品,故此蠟蟲無法成為問題的即時解決方案。

2016 年曾有團隊指,如果塑膠污染問題加劇,到 2050 年海洋中的塑膠垃圾重量將比全球魚類更重。

來源:
CNN, These plastic-chomping caterpillars can help fight pollution, 4 March 2020
IFL Science, Plastic-Eating Caterpillars Can Survive On A Diet Of Just Polyethylene, 5 March 2020

報告:
Cassone, B.J., Grove, H.C., Elebute, O. & et al. (2020). Role of the intestinal microbiome in low-density polyethylene degradation by caterpillar larvae of the greater wax moth, Galleria mellonella. Proc. R. Soc. B 287. doi:10.1098/rspb.2020.0112

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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