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【血染南極?】紅藻致「西瓜雪」 氣候變化之兆

2020/2/28 — 14:06

圖片來源:AntarcticCenter facebook圖片

圖片來源:AntarcticCenter facebook圖片

過去數周,南極半島西岸的加林德斯島 (Galindez Island) Vernadsky 研究基地的白色雪地,都變成震撼的血紅色。你可能以為是有人大屠殺例如企鵝的南極生物,但事實卻並非如此。

烏克蘭國家南極科學中心在 Facebook 上載了該批由海洋生態學家 Andrey Zotov 拍攝的相片,中心指經顯微鏡觀察鑑定兇手是極地雪藻 (Chlamydomonas nivalis) 。

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極地雪藻是造成「西瓜雪 (Watermelon snow) 」的主因。西瓜雪不單帶新鮮西瓜氣味,更會在融雪變得更紅,常於晚春或者夏季出現在世界各地的高山和極地地區。

這種嗜冷生物是單細胞海藻,牠們會在冬天冬眠,當春季陽光變多、雪地出現液態水時就會「甦醒」迅速繁殖與聚集。

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幼體期的極地雪藻具有可進行光合作用的葉綠體,所以是綠色的。牠們在此階段亦有兩個稱為鞭毛 (flagella) 的尾狀結構,可以之游動。隨著時間變得成熟,極地雪藻失去這種活動能力,並發展出獨特適應能力以在極端環境中生存,包括第二層絕緣細胞壁和一層蝦青素 (astaxanthin) ,使其由綠色變成橙到紅色,前者保護極地雪藻不受紫外線輻射破壞,後者則可助極地雪藻吸收更多熱量,使周遭雪地融化得更快更多。換言之,極地雪藻藻華現象也促進氣候變化。

2016 年有研究顯示,在北極單個融化季節中,極地雪藻藻華可使積雪反射的陽光量減少多達 13% ,無可避免地令北極出現更高融冰率。

2017 年亦有環境科學家計算出,包括極地雪藻的微生物群落,是六分之一以上阿拉斯加冰原融雪量的原因。實驗表明,融冰水較多的地區導致藻類增加 50% ,而藻類較多的地方也會有多融化。

當地出現大量極地雪藻,相信與本季多次出現不尋常高溫有關。本月 13 日, Vernadsky 研究基地附近的西摩島 (Seymour Island) 錄得破紀錄的 20.75°C 高溫,是南極洲首次單日氣溫突破 20°C ,另一南極半島研究基地 Esperanza 亦在同月 6 日正午錄得 18.3℃ 高溫,兩個數字都比同日香港氣溫高或相若。

來源:
Science Alert, Astounding Images of Antarctica's Blood-Red Ice Are Really an Ominous Climate Sign, 27 February 2020

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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