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鼴鼠變態行為:綁架鄰居幼鼠為奴、肥鼠后餵同族食屎

2020/11/11 — 18:11

資料圖片,圖片來源:Oregon Zoo

資料圖片,圖片來源:Oregon Zoo

非洲鼴鼠近年因其神奇的極低代謝率、身體機能幾乎不退化,被視為地下最強且備受科研界爭相研究。

不過,這些有高度社交活動的生物奇怪之處不只於此,更可以用大壞蛋來形容:裸鼴鼠 (Heterocephalus glaber) 竟然會綁架彼此的幼鼴鼠,並將之訓練成自己的奴隸!情況就如過去說過的血紅林蟻 (Formica sanguine) 一樣,入侵其他蟻巢,騎劫當中蟻蛹。

雖然裸鼴鼠本身體型小,最長只達 10 厘米,但牠們每一個群族都有高度分工,例如有採集食物、為唯一有繁殖力的肥鼴鼠后保溫、挖掘隧道等不分雌雄的工鼠,且可達 300 隻同族成員,只是大部份成員都失去生育能力,像極了如蜜蜂或螞蟻等昆蟲群族一樣生活。

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重點是肥鼴鼠后要通過一系列的戰爭、殺戮才能奪取「王位」,且她每次最多可產下 30 隻幼鼴鼠,並通過帶荷爾蒙的大便來馴服其他雌性「下屬」照顧新生鼴鼠。

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根據早期對該物種採樣結果,近親相交 (inbreeding) 被認為是裸鼴鼠族群有龐大規模的原因,但 2015 年已有基因研究表明近親相交並不太可能

事實上,在 1990 年代初,有研究團隊捕獲肯亞的裸鼴鼠,長期追踪牠們的野外活動,並發現 26 個群族的洞穴系統則入侵到鄰近其他群族洞穴,當中 13 個被入侵洞穴的個體此後消失。 1 年後該團隊重檢所有洞穴系統,發現其中 1 個系統中,有兩隻相信來自被入侵群族的幼鼴鼠,當時團隊因為工具與技術問題並未能解釋現象。

然而,在最近刊於 Journal of Zoology 的研究,同一團隊收集到足夠的基因數據,證明入侵的裸鼴鼠會擄走其他群族的幼鼴鼠,並將之改造成無生育能力的工鼠,畢生為奴為婢。

這種綁架人家裸鼴鼠的做法,相信可增加原本群族在惡劣干旱環境中尋找稀有資源的能力,尤其牠們的洞穴系統可延綿數公里!當然牠們本身的結構已演化出有助其在地底挖掘,例如其下顎肌肉佔全身質量的 25% ,牙齒亦在嘴唇緊閉時哨出來,防止自己吞下泥土。

團隊在新報告中指,過去裸鼴鼠這種綁架手段鮮被記錄,但研究顯示做法比想像中更普遍,並且可能是牠們社交活動的主要推動力,以及是裸鼴鼠擁有龐大群族規模的原因。

如果團隊所說為真,裸鼴鼠群族之間的激烈互相侵略行為,的確可推動該物種群族演化出更大規模,而其獲得的奴隸亦可增加競爭優勢。可惜,這只是猜測而已,畢竟至今團隊只發現兩隻被擄裸鼴鼠,但團隊希望繼續用新技術追蹤更多裸鼴鼠群族。

不過,有無人同我一樣覺得,餵其他下屬「食屎」太噁心?

報告:
Braude, S., Hess, J. & Ingram, C. (2020). Inter‐colony invasion between wild naked mole‐rat colonies. Journal of Zoology. doi: 10.1111/jzo.12834

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