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研究:50 年代至今洗衣產生 560 萬噸微膠微纖 近半流入土地中

2020/9/21 — 19:13

人造合成塑膠纖維不單充斥於海洋之中,亦已滲入土壤內。上周刊於 PLOS One 的研究估計,現時因洗衣程序在陸上累積的合成微纖,幾乎與釋出至大海的一樣多,洗衣產生的微膠污染比過去想像中嚴重得多。

自 1950 年代,人類開始大量生產如聚酯和尼龍的合成纖維以來,科學家推算,至少有 560 萬噸的這類微纖維從衣物洗滌中釋放出來。更令人憂慮的是,當中一半數量的纖維污染是過去 10 年產生。

專家過去已知合成纖維會重回土地之中,但人類實際上不知道問題的嚴重性,因為在很多地區未有設立相關的廢水處理的詳細數據,所以要得到全球的合成微纖維釋放污染幾乎是不可能的。

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精細洗衣程序釋更多微膠纖維

團隊以收入代替了無法獲得數據的國家污水處理水平,比較了手洗和機洗對廢水中出現微纖維污染的影響。

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很多人無意識到,洗衣機洗衣會令合成微膠纖維會釋出,特別是洗衣機的精細洗衣程序 (delicate wash cycle) 。去年一份英國研究指,該程序除了比正常洗衣方法多用一倍水外,亦會多釋放出平均 80 萬條微膠纖維,相當於每公斤衣物多釋出 94 毫克微膠纖維。

當這些微膠纖維到達廢水處理設施時,通常會變成生物固體,作為土壤或肥料。其餘的則被堆填、被焚毀,或最終流入海洋。

最新的分析表明,至今近一半微膠纖維最終散落於土地中,分別有 190 萬噸在地面與 70 萬噴被堆填。各種水體中則有 290 萬噸微膠纖維。

團隊承認此估算有其局限性,模型基於多種假設和簡化,例如全球洗衣頻率、每年使用的衣物百分比,以及全球洗衣機擁有量。所以,團隊再以其他方法估算,仍然發現微膠纖維總排放量介乎 430–700 萬噸之間。

團隊指數字顯示,每年至少有 17.65 萬噸微纖維塑料進入農田或垃圾堆填區,此數字仍無考慮捐贈和回收的衣服,因此很有可能是低估。

隨著全球服裝業的增長以及越來越多人購買洗衣機,團隊認為數字只會有增無減。另外,隨著廢水處理的日益普及,曾經傾倒至海洋的超細纖維可以很快重新定向到陸地。

微纖維可殘留超過 15 年

目前亦不清楚微纖維塑對土壤、農作物、陸上動物或人類的健康產生何種影響。過去的研究表明,合成微纖維可在地球環境中殘留超過 15 年,因此,無論風險有多大,現在人類所作出的選擇都將對未來產生影響。

領導研究的加州大學聖塔芭芭拉分校研究員 Jenna Gavigan 表示,從環境中大規模去除微膠纖維,在技術上或經濟上都不可行,因此重點應放在防止其釋放上。由於廢水處理不一定能減少對環境的微膠纖維排放,因此我們的重點是在排放進廢水流之前的減少釋放。

換句話說,從處理廠的污泥中去除這些微膠纖維並不可能。團隊建議我們應使用更多環保物料,並重新設計洗衣機過濾更多微膠纖維。

未有參與研究的墨爾本大學環境化學家 Ian Rae 則認為這些解決方案只是一廂情願的,他在一份評論中更表明:「祝你好運!」他批評團隊指要確保對微膠纖維有更有效的過濾,但收集到的微膠纖維最終也是被焚化或堆填處理,他質疑既然接受到這種處理方法,為何在摘要中或在新聞稿中大肆宣傳微膠纖維殘留在土地中這個問題。

有參與研究的加州大學聖塔芭芭拉分校生態學家 Sangwon Suh 則指,的確有很多未知數。產生的微膠纖維數量非常龐大,並且繼續增加,我們尚未確定其後果,這就是令人擔憂的原因。

來源:
Science Alert, Washing Synthetic Clothes Spreads Microplastics Even Further Than We Thought, 20 September 2020

報告:
Gavigan, J., Kefela, T., Macadam-Somer, I. & et al. (2020) Synthetic microfiber emissions to land rival those to waterbodies and are growing. PLOS ONE 15(9): e0237839. doi: 10.1371/journal.pone.0237839

文/Alan Chiu

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