圖片素材:Virgin Hyperloop 網頁

維珍超級高鐵載人測試成功 惟專家對技術能廣泛應用存疑

維珍研發的超級高鐵 Virgin Hyperloop 周日首次進行載客測試,僅用 15 秒就完成 500 米距離,意味這項運輸技術有突破性進展。

超級高鐵是指在真空管道中,以每小時 1,000 公里的速度高速地在電磁懸浮原理軌道上運輸乘客或貨物,概念最早由 SpaceX 創辦人馬斯克 (Elon Musk) 於 2012 年提出。該技術使用的能源亦比傳統飛機與列車更低,而 Virgin Hyperloop 更指其技術可不產生碳排放。

Virgin Hyperloop 最高速可達每小時 1,080 公里,預計只需 45 分鐘可從洛杉磯抵達三藩市,兩地距離約為 614 公里,即使乘坐飛機也需要最少 1 小時 10 分鐘。

然而 Virgin Hyperloop 過去一直未曾進行過載人測試。在周日,兩名維珍員工在內華達州沙漠的測試地點上車試搭。最終僅用 15 秒完成 500 米距離測試,該測試艙亦在 6.25 秒內達到每小時 172 公里的速度。

雖然測試艙承受的重力 (G-force) 是飛機的 3 倍,但 37 歲的女乘客 Sara Luchian 表示,是次測試令她身心興奮,行車比自己想像中的平穩,亦與飛機不同,無橫向的力導致車艙搖晃。

另一位乘客則為 Virgin Hyperloop 共同創辦人 Josh Giegel ,他形容車程猶如坐在跑車之中。

維珍指,一旦技術投入應用,每個車廂將能夠一次運送多達 28 人,公司亦正在開發用於運輸貨物的更大車艙型號。

Virgin Hyperloop 行政總裁韋達誠 (Jay Walder) 指測試有顯著歷史的一步,認為技術是一個世紀以來首種新的大眾運輸系統;他曾在 2012 至 2014 年曾出任港鐵行政總裁。

《紐約時報》形容技術比列車更似智能升降機,利用人工智能可調較目的地、所需車艙數目,並且因為其高速可自訂離開的時間。

Virgin Hyperloop 籌集了超過 4 億美元而成,資金主要來自維珍創辦人兼行政總裁布蘭森 (Richard Branson) 和由杜拜政府擁有的物流公司 DP World 。

專家對技術能廣泛應用抱懷疑態度

不過很多專家對超級高鐵技術能否廣泛應用或經濟上可行表示懷疑。

荷蘭燕豪芬人工智能研究所總經理 Carlo Van de Weijer 指,超級高鐵的管道一旦被其他車輛撞到,即會令整個系統關閉,而當系統老化需要昂貴的金額保養維修,車艙也可能不如想像中可運送這麼多的人與貨物,因為車艙需要大幅減速才可轉向進入支線軌道。

他補充:「每個突破都始於奇怪念頭,但不等於每個奇怪想法都會帶來突破。」

加州大學洛杉磯分校交通研究所副所長 Juan Matute 也指,與高鐵系統一樣,超級高鐵也必須得到昂貴的航路權。他又指出,超級高鐵需要非常筆直的軌道才可達到高速行駛,而一旦確定路線,就無法改變,不似飛機仍可有一定轉向選擇。

來源:
Science Alert, Passengers Just Took First-Ever Test Ride in Virgin's Hyperloop And Didn't Throw Up, 11 November 2020
The New York Times, A Step Forward in the Promise of Ultrafast ‘Hyperloops’, 8 November 2020

文/Alan Chiu

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